Atomismo: historia, teoría, postulados y representantes

El atomismo es una teoría que afirma que toda la realidad y los objetos en el Universo están compuestos por partículas muy pequeñas, que son inseparables e inquebrantables y que se llaman átomos. Átomo significa algo sin cortar o que no puede ser dividido. La palabra átomo nace de la suma de dos vocablos griegos: a, que significa sin, y tomon, que quiere decir corte.

La escuela atomista se inició como un movimiento filosófico en culturas muy antiguas de Grecia, Roma e India. Leucipo y Demócrito fundaron el movimiento alrededor del siglo V antes de Cristo.

John Dalton, creador de la teoría atómica y sus postulados. Fuente: Joseph Allen [Public domain], vía Wikimedia Commons.

En sus inicios, la escuela atomista se fundamentó en el aspecto filosófico y carecía de pruebas, lo que evitó que sumara adeptos. La teoría fue abandonada durante varios siglos y solo volvió a tener mayor aceptación a inicios del siglo XIX, gracias a evidencias químicas de sus postulados.

El objetivo de los primeros representantes del atomismo no era hablar de la estructura de las cosas, sino para explicar cómo cambiaban o permanecían igual. Para los primeros atomistas, los átomos siempre perduraban; y cuando existía algún cambio era porque los átomos se combinaban.

Existen varios tipos de creencias atomistas. La tradicional afirmó que los objetos son el conjunto de átomos y que entre estos tan solo hay vacío. Se puede afirmar que es una variante del materialismo filosófico, ya que asegura que lo intangible no existe. También está presente el atomismo social, el cosmológico o físico, el lógico, el social, el biológico y el psicológico.

Origen e historia

La escuela atomista nació en la Antigua Grecia como una teoría filosófica que data de hace más de 2500 años. También en la India se desarrollaron ideas sobre el atomismo desde muy temprano en la historia. Filósofos budistas, los jainas e incluso los hindúes escribieron en la antigüedad sobre el atomismo.

El primer filósofo en la India en formular ideas sobre el átomo fue Kanada. En la India se creía que existían cuatro tipos de átomos elementales. Estos a su vez tenían más de 20 cualidades y se podían combinar entre sí. Los filósofos en el país asiático ahondaron sobre cómo se combinaban, cómo reaccionaban y las posibilidades que existían de partir un átomo.

En la cultura occidental, el atomismo se asocia a la época previa a Sócrates. Leucipo y Demócrito son considerados los fundadores de esta corriente, aunque Aristóteles le da todo el crédito de la invención del atomismo a Leucipo. Fue el mismo Aristóteles quien protagonizó el primer movimiento con ideas que se alejaban del atomismo.

En los siglos XVI y XVII renació el interés por el atomismo gracias a los avances científicos de Nicolás Copérnico y de Galileo Galilei. En el siglo XVIII se creó la primera teoría matemática del atomismo, usando principios de la mecánica newtoniana.

Fue apenas en el siglo XIX cuando se desarrolló una teoría atómica. John Dalton propuso que cada elemento químico está formado de átomos de un tipo único, que se pueden combinar para formar otras estructuras.

El atomismo filosófico dio pie al desarrollo de la teoría atómica, pero la ciencia moderna se encargó de afinar la teoría. Se demostró que los átomos están formados por partículas más pequeñas (electrones, neutrones y protones). Estas a su vez se componen de partículas aún más pequeñas denominadas quarks.

Teoría del atomismo y postulados

La teoría del atomismo se elaboró en 1803 a nivel científico, afirmando que la materia está compuesta por unidades básicas e indivisibles que se unen para formar diferentes compuestos.

Se creía que el átomo representa la unidad más pequeña de la materia, y actualmente se han descubierto más de cien variedades de ellos. Cada tipo de átomo es llamado con el nombre de un elemento químico.

Aunque el inglés John Dalton, un naturista y químico, partió de los conceptos de átomo de los filósofos de la antigüedad, varió un poco el significado de la palabra. Dalton, por ejemplo, no compartía la creencia de que la materia tenía que ver con una sola sustancia, sino que existían átomos con características variadas y de diferentes tipos.

También fue el responsable de implantar la tabla periódica de elementos y de establecer el hidrógeno como el elemento más ligero, y por tanto como el patrón básico a la hora de estudiar cada elemento.

La teoría del atomismo ayudó a establecer las bases de la química actual. Aunque ha sido revisada con el paso de los años, el planteamiento básico de que el átomo es la unidad más pequeña de materia se sigue dando como válido.

Algunos avances han demostrado que Dalton llamó átomos compuestos a lo que ahora se conoce con el nombre de moléculas, que los átomos se pueden modificar gracias a la fusión y que están compuestos por estructuras más pequeñas.

Postulados de la teoría atómica de Dalton

Para explicar mejor cómo estaba conformada la materia, Dalton desarrolló algunos postulados o principios. Estos postulados fueron aceptados durante casi todo el siglo XIX, pero nuevos experimentos probaron que algunos de ellos no eran correctos.

1-Toda la materia está conformada o compuesta por partículas inseparables que reciben el nombre de átomos.

2-Los átomos del mismo elemento son parecidos en forma y peso, pero son diferentes a los átomos de otros elementos.

3-Los átomos no pueden ser creados o generados y tampoco pueden ser destruidos.

4-Se pueden formar átomos compuestos cuando los átomos de diferentes elementos se combinan entre sí.

5-Los átomos de un mismo elemento se pueden combinar en más de una forma para formar dos o más átomos compuestos.

6-El átomo es la unidad más pequeña de materia que puede participar en una reacción química.

De estos postulados ya se ha demostrado que el que habla de concepto de indivisibilidad del átomo afirma algo erróneo, ya que puede subdividirse en protones, neutrones y electrones. El segundo postulado también ha sido corregido, pues los átomos de algunos elementos varían en sus masas o densidades y son conocidos como isótopos.

Representantes

Leucipo y Demócrito son los dos filósofos de la antigüedad que han sido considerados como los fundadores de la escuela atomista, y por tanto son los representantes más importantes. No hay un acuerdo sobre cuál de los dos fue el creador o que aportó cada uno al atomismo, aunque Aristóteles le da todo el crédito a Leucipo, maestro de Demócrito.

Lo que se conoce de las ideas de Leucipo y Demócrito ha perdurado en el tiempo por los escritos de otros estudiosos como Aristóteles, Diógenes, o Teofrasto, entre otros.

Platón fue uno de las primeras voces en oponerse al atomismo, pues planteaba que los átomos que chocan contra otros átomos no pueden producir la belleza y la forma del mundo. En vez de ello, Platón planteó la existencia de cuatro elementos: fuego, aire, agua y tierra.

Aristóteles a su vez afirmó que estos cuatro elementos no estaban hechos de átomos y que la existencia del vacío, como afirmó el atomismo, violaba principios físicos. Fue Aristóteles el primer representante de un movimiento que se alejaba de las ideas de la escuela atomista.

Más adelante apareció Epicuro, también llamado Epicuro de Samos, un filósofo griego que se definió como seguidor del atomismo de Demócrito. Cuestionó cómo los fenómenos naturales (terremotos, rayos, cometas) podrían explicarse con la teoría de Aristóteles.

Figuras en la época moderna

El interés por el atomismo volvió a surgir en los siglos XVI y XVII. Nicolás Copérnico y Galileo Galilei se convirtieron al atomismo por algunos avances científicos que empezaron a contradecir algunas teorías aristotélicas que dominaban en la época.

Otros filósofos, como los ingleses Francis Bacon, Thomas Hobbes y Giordano Bruno fueron considerados atomistas por algún tiempo. Sin embargo, la mayoría del reconocimiento del renacer de la escuela atomista se lo llevan los franceses René Descartes y Pierre Gassendi.

Descartes afirmó que todo lo físico en el universo está conformado por corpúsculos pequeños de materia; y que las sensaciones, como el sabor y la temperatura, son provocadas por la forma y el tamaño de estos pequeños trozos de materia. Esta idea de Descartes tenía muchas similitudes con el atomismo, aunque para Descartes no podría existir el vacío.

Luego Roger Boscovich se encargó de, en el siglo XVIII, crear la primera teoría matemática del atomismo. Finalmente, fue John Dalton quien desarrolló la teoría atómica y sus postulados.

Propuso por primera vez que cada elemento químico está compuesto por átomos de un tipo único y que se pueden combinar, formando nuevas estructuras más complejas.

Referencias

  1. Atomism. Recuperado de encyclopedia.com
  2. Atomism – By Branch / Doctrine – The Basics of Philosophy. Recuperado de philosophybasics.com
  3. Berryman, S. (2005). Ancient Atomism. Recuperado de plato.stanford.edu
  4. Garrett, J. (2003). The Atomism of Democritus. Recuperado de people.wku.edu
  5. Pyle, A. (1997). Atomism and its critics. Bristol: Thoemmes.
Fernandes, Andreina. (21 de mayo de 2019). Atomismo: historia, teoría, postulados y representantes. Lifeder. Recuperado de https://www.lifeder.com/atomismo-escuela-atomista/.Copiar cita